De geschiedenis van Laser Computer

Laser Computers zal bij enkele mensen wel een belletje doen rinkelen. In de jaren ’80 en ’90 was men één van de grotere spelers voor het maken van computers. Bij Laser wordt er ook misschien gedacht aan ‘maar nu heb ik er één’. Lees het hele verhaal hier.

Het begin

Het verhaal begint bij VTech, een fabrikant uit Hong Kong van educatief speelgoed. Opgericht in oktober 1976 door 2 ondernemers Allan Wong (Chi-Yun) and Stephen Leung. VTech had diverse afdelingen, waaronder een hele grote afdeling OEM. Hier werkten meer dan 3000 mensen. Onder de naam VTech werden en worden draadloze home telefoons gemaakt, maar ook voor OEM-klanten. Onder andere voor Alcatel.

vTech

De computerafdeling startte in 1980 met 8-bits microcomputers. Één van de eerste machines was de VTech Laser 110, een op Z80 processor gebaseerde machine die op dat gebied erg leek op de Tandy TRS80 Model 1. Echter door gebruik van een Motorola 6487 videochip en een licht aangepaste ROM met Microsoft Basic leek de machine verdacht veel op een Tandy Color Computer. De opvolger, de VTech 200-serie, leek weer meer op een crossover tussen een Commodore VIC-20 en Sinclair ZX Spectrum. De machine daarna (VTech Laser 310) is ook verkocht als een Dick Smith VZ300. Alle machines draaide met een Z80-processor. De laatste home/microcomputers werden middels de MSX-standaard gebouwd.

In 1984 startte VTech met de ontwikkeling en productie van IBM-compatibel pc’s. De eerste was de Laser XT met een 8088 processor. Niet veel later kwam er een nieuwere snelle processor, de 8086. De meeste pc’s werkten op 4 tot 8 MHz. Laser met deze 8086 had een kloksnelheid van 12 MHz. De snelste pc van die tijd.
De Laser XT werd in 1985 gekozen door PCM/Koning Klant to beste PC en beste koop. Tweede was Olivetti, dezelfde processor, echter 8 MHz.

Voor de PC’s ontwikkelde VTech een eigen chipset, als enige van alle IBM-compatibel fabrikanten. Dit maakte de Laser PC dus net zo uniek als de IBM PC. Alles werd zelf geproduceerd en ontwikkeld. Het moederbord, de kast, de voeding en zelfs het toetsenbord was van eigen makelij.

Laser was jarenlang, sinds 1985 gegroeid tot de 3e à 4e grote pc-leverancier in Nederland. Deze werden hoofdzakelijk geleverd aan dealers voor professioneel gebruik.

Micromundo

Micromundo werd in mei 1984 opgericht door Paul Pardon. Daarvoor was hij directeur bij een dochteronderneming van Bang & Olufsen, genaamd Compac, opgericht in 1978. Bij Compac werden professionele elektronische componenten geïmporteerd en verkocht, waaronder processors en geheugenchips. De stap naar computers en randapparatuur is dan klein.

In die periode heeft heeft Pardon het importeurschap verkregen van Sinclair computers, Acorn computers, ITT computers, C-Itoh en Seikosha printers, NEC beeldschermen etc.

Met Sinclair behaalde Compac grote successen, onder andere samen met de Leidse Onderwijsinstellingen. De Sinclair ZX81 werd bijgevoegd met de cursus ‘microcomputers & basic’. Voor beide bedrijven werd dit een ongelooflijk succes. Er werden meer dan 50.000 cursussen verkocht. Immers de homecomputer stond in de kinderschoenen. Een computer met Z80-processor en 4KB RAM-geheugen!  Uitbreidbaar tot 16KB.

Acorn

De Acorn Atom was ook een groot succes en werd zelfs als bouwpakket geleverd in samenwerking met het magazine Hobbit, een electronica hobbyblad van Kluwer. Dit om te concurreren met de Electuur, een zeer bekend electronica hobbyblad uit die periode.

In 1984 verliet Pardon Compac en werd door hem Micromundo B.V. opgericht met Acorn Computers als enige computer merk. Dit botste te veel met Sinclair.

Acorn BBC computers waren waren zeer populair op scholen en universiteiten. Mede door de goede grafische mogelijkheden en, uniek voor die tijd: er kon een netwerk voor klaslokalen worden geïnstalleerd. De leraar had in zijn computer zicht op alle leerlingen.

De provincie Groningen bouwde een grote truck met aanhanger voor de provinciale bibliotheek. Zo konden mensen in kleine dorpjes bijna voor de deur computerles krijgen. In het ‘computer lokaal’ stond een netwerk van 16 computers.

Laser Computer Europe

In 1985 sloot VTech/Laser Computer zich hierbij aan en werd Micromundo B.V. de officiële Nederlandse importeur van Laser Computer. Twee jaar later werd Micromundo de officiële importeur voor heel Europa. Een jaar later, in 1988, is de naam omgedoopt tot Laser Computer Europe. Deelnemers in deze nieuwe samenstelling waren Micromundo en VTech.

Sinds eind jaren 80, begin jaren 90 werd het fenomeen PC-privé projecten een standaard voor bedrijven om hun personeel een pc te geven. Dat bevorderde en stimuleerde de consument enorm. Het privégebruik nam toe.
In januari 1996 besloot Laser ook de consumentenmarkt te bestormen. Daarvoor werd een gezicht gekozen het product te promoten. Het werd Katja Schuurman. Net ontdekt in GTST en in korte tijd beroemd aan het worden als zangeres in het meidengroepje Linda, Roos en Jessica. Het liedje Ademnood werd een grote nummer 1-hit.

Voor de tv-commercials werd gekozen voor liedjes, gezongen door Katja, welke ook werden uitgebracht als singles. Twee van deze liedjes haalden de top 10 van de Nederlandse Top 40. De teksten van de liedjes Maar nu heb ik er één en Wereldmeid werden geschreven door Frank Pels, toen bekend van het liedje 15 miljoen mensen, geschreven voor een tv-commercial van de PTT/KPN.

Het succes met Katja als gezicht voor het bedrijf was gigantisch. Er werd een complete schoolproductenlijn uitgebracht. Schriften, multobanden, pennenetui, rugtassen etc. Later maakten ook Guusje Nederhorst en Babette van Veen deel uit van de reclame op print.

Laser Computer Europe had 6 vestigingen in Europa, waaronder VK, Duitsland, Frankrijk en Italië. In de meeste andere Europese landen een exclusieve distributeur. Laser Computer was hoofdsponsor van de voetbalclubs FC Twente, Beerschot in België en Olympic Lyon en Frankrijk en boarding sponsor van het Nederlands elftal.

Ook heeft Laser, samen met Histor, de laatste twee seizoenen het wielerteam van Peter Post gesponsord. Het eerste jaar reed een Laser renner, Wilfried Nelissen, een week in het geel tijdens de Tour de France. Het was de eerste Belgische renner na Eddy Merckx die in het geel reed. Belgische kranten werden zelfs op geel papier afgedrukt hierom. Deze Tour werd de kopman van Laser ploeg, Charly Mottet, derde en stond dus op het podium. Het was op dat moment de beste Franse renner. De wielerploeg was dus redelijk succesvol.

In 1998 werd de computerafdeling van VTech overgenomen door het management en werd omgedoopt tot PC Partner Ltd. Of kortweg PCP, vandaag de dag één van de grootste fabrikanten van grafische kaarten van Gforce en Nvidia, moederborden en minicomputers. Het merk Zotac, fabrikant van mini pc’s, is een eigen merk van PCP.

In het jaar 2001 werd Laser Computer Europe verkocht aan een Engels, beursgenoteerde onderneming. Dit Engelse bedrijf ging in 2005 failliet en trok Laser mee in dit faillissement en zodoende werd dus het einde van het merk ingeluid.

Onze dank gaat uit naar Paul Pardon welke dit verhaal met ons heeft gedeeld in oktober 2019. Hij is tot aan de dag van vandaag consultant voor PCP.